Présentation

Le 3 août 2004, c’est via un communiqué sur un nouveau site officiel Shenmue-online.com que SEGA et JC Entertainement Corporation annoncent « une alliance pour co-développer et co-publier Shenmue Online, un jeu multijoueur massivement en ligne (MMORPG) pour PC ». Le développement du jeu a débuté en février 2003 pour un budget de développement et marketing de près de 26 millions de dollars.

Shenmue Online est un projet complexe car 3 acteurs sont intervenus dans le développement du jeu :

– JC Entertainment Corporation (JCE), une société coréenne qui s’occupe à 90% du développement, en possédant les droits de la licence pour la gestion du jeu en ligne et du marketing de Shenmue Online pour le marché coréen,

– SEGA co-développe le jeu avec JCE, supervise le développement en cours et s’occupe de la gestion du jeu en ligne sur tous les territoires, à l’exception de la Corée du Sud et de la Chine. Yu Suzuki, le créateur de Shenmue et à l’époque « R&D Creative Officer » chez SEGA supervise également les activités en cours pour le jeu avec son studio Digitalrex (anciennement appelé Cinematic Online Games).

– T2 Technology Holdings Inc, une société chinoise qui détient la licence pour assurer la mise en place de Shenmue Online en Chine. En parallèle, SEGA a ouvert également un bureau en Chine (SEGA of China) pour préparer l’expansion du marché chinois avec l’arrivée prochaine de Phantasy Star Online et Shenmue Online.

Shenmue Online est annoncé uniquement sur le marché chinois et coréen, en pleine expansion en ce qui concerne le jeu en ligne. La communication autour du jeu est difficile à suivre pour les fans occidentaux, d’autant plus qu’aucune version du jeu n’est annoncée pour le marché occidental et que 3 sites internet officiels (1 par société) en même temps sont ouverts (celui ouvert par SEGA, par T2 et par JCE).

La saga est donc de retour sous forme de jeu, 3 ans après Shenmue II. Selon les informations de l’époque, le jeu est déjà bien avancé : une beta est alors prévue rapidement pour le mois de novembre 2004 pour une sortie en Corée du Sud courant 2005.

Interrogé par le magazine Dorimaga en septembre 2004 (relayé par IGN), Yu Suzuki en dit un peu plus sur Shenmue Online :

J’étais intéressé par les jeux multijoueurs massivement online depuis le temps de la version Dreamcast de Shenmue. Pourquoi Shenmue ? Parce que le jeu original avait un monde plus vaste et un nombre plus important de personnages que n’importe quel autre jeu, la série était destinée au MMO.
Yu Suzuki, 
magazine Dorimaga, septembre 2004

Lors d’une conférence de presse en Corée (relayée par le site 4gamer), Yu Suzuki ajoute que le staff de Shenmue Online se compose de 35 employés de JCE, 10 employés de SEGA et une trentaine d’autres, ce qui fait 75 au total.

Le jeu sera en outre présenté au Tokyo Game Show 2004. Dans une interview donnée au site coréen Ruliweb, Yu Suzuki explique qu’il n’est pas prévu de sortir une version console de Shenmue Online. Le président de SEGA, Hisao Oguchi, prévoit un lancement de Shenmue Online pour l’été 2005 dans une interview donnée au magazine DigiTimes.

En août 2005, le site 4gamer.net (relayé en anglais par Gamespot) annonce que JCE a cessé de travailler sur le projet. Une séparation avec SEGA qui s’effectue dans la douleur puisque le développeur coréen détient la moitié des droits de propriété intellectuelle de Shenmue Online. Les deux sociétés expliquent tout de même ne pas vouloir envenimer la situation jusqu’en justice. On ne connaîtra jamais officiellement le dénouement de l’affaire mais on imagine cependant que la facture a dû être salée pour SEGA. Dans le même temps, le site officiel hébergé par JCE ferme ses portes. Toute allusion au studio de développement sera d’ailleurs supprimée sur le site officiel tenu par SEGA.

JCE Shenmue Online

JCE Shenmue Online
Les modifications apportées au site officiel de Shenmue Online tenu par SEGA avec la suppression de toutes les allusions à JCE. A noter aussi la disparition du logo de Digitalrex suite à la restructuration de SEGA

Dans une interview donnée au site taiwonais GNN en novembre 2005, Yu Suzuki apporte de nouveaux éléments sur Shenmue Online (la preuve que le projet a bien survécu au départ de JCE).

Février 2006, une interview de Yu Suzuki est mise en ligne sur Kikizo. Il évoque Shenmue Online qui est bien toujours en développement.

A la question de savoir s’il existe la possibilité de finir l’histoire de la saga Shenmue à travers d’autres médias, comme des DVD ou des livres, il répondra : « Non, l’histoire sera terminée sous forme de jeux. «  La suite de la réponse laisse clairement entendre que Shenmue Online continuera l’histoire de la saga : « Le MMO sera un jeu qui aura une longue durée de vie, avec des mises à niveau et mises à jours (upgrades and updates). Cela permettra la suite progressive de l’histoire. Le jeu continuera directement l’histoire de Shenmue 2 dans un premier temps mais peut être que nous irons plus loin au fil du temps. »
Yu Suzuki, 
interview au site Kikizo, février 2006

En juillet 2006, dans une interview donnée au site chinois Donews, Yu Suzuki rassure les fans : SEGA n’a jamais stoppé le développement de Shenmue Online en dépit du départ de JCE et prévoit un beta-test avant la fin de l’année 2006.

Shenmue Online est présenté au salon « China Joy » en juillet (relayé par le site chinois It.com). Pour l’occasion, SEGA a vu les choses en grand avec la présence de Yu Suzuki et de répliques des miroirs du Dragon et du Phoenix. De nouvelles images sont dévoilées, ainsi qu’un trailer mettant en scène Shenhua qui invoque le phénix lors d’un affrontement contre Lan Di. Dans une interview en octobre 2015, Yu Suzuki révélera que « c’est une autre histoire créée spécifiquement pour Shenmue Online et qui n’a donc aucun lien avec l’histoire de Shenmue III. »

Après le China Joy de l’été 2006, aucune image ni information concrète ne seront dévoilées sur Shenmue Online. Il ne fait guère de doute que le jeu a été annulé par SEGA, même si cela ne sera jamais officiellement annoncé : c’est ce que sous-entend très fortement Yu Suzuki dans une très intéressante interview donnée au site Gamasutra.

Il y avait un autre titre aussi (en plus de Psy-Phi), et dont le développement a été arrêté à mi-chemin par SEGA. Mais peut-être que cela valait mieux, parce que le SEGA de l’époque n’était pas au mieux de sa forme, et tirait vers le bas un grand nombre de projets… Peut être que ce je viens dire ne doit pas être rapporté (rires). Je ne veux pas nuire à l’image de SEGA.
Yu Suzuki, interview au site Gamasutra « Yu Suzuki At A Time Of Transition », juin 2011

En août 2007, des rumeurs persistantes font état d’une annulation de Shenmue Online. Cela n’a rien d’étonnant quand on constate qu’aucune information n’a filtré sur la saga depuis le China Joy de 2006. Le PDG de SEGA Sammy, Hajime Satomi, dans une interview au journal économique japonais The Nikkei réfléchit très sérieusement à annuler certains projets de jeux online sur le marché chinois. Son entreprise, SEGA Sammy a connu une année difficile avec un résultat net déficitaire. Cette rumeur ne sera ni confirmée, ni infirmée par SEGA et depuis nous n’avons plus jamais entendu parler de Shenmue Online.

Shenmue Online China Joy

Trent
Webmaster et créateur de Shenmue Master en 2001. A passé plus de la moitié de sa vie à attendre Shenmue III. Le temps passe vite mais toujours fidèle au poste !