Historique de Shenmue III

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Partie II : l’incertitude autour de Shenmue III (2003-2004)

Partie I : l’accueil des deux premiers Shenmue sur Dreamcast et l’arrivée sur Xbox (1999-2003)
>> Partie II : l’incertitude autour de Shenmue III (2003-2004)
Partie III : l’annulation de Shenmue Online, Ys Net et Shenmue Town (2004-2010)
Partie IV : Shenmue III, Ys Net, Shibuya, Sony : négociations en coulisses (2011-2015)
Partie V : Shenmue III, un jeu pour les fans, par les fans

Avec des ventes en deçà des espérances, Shenmue II n’a pas rencontré le succès escompté, que ce soit sur la Dreamcast en fin de vie ou la Xbox. La question de l’avenir de Shenmue III se pose évidemment : le partenariat avec Microsoft va t-il se poursuivre pour permettre au troisième volet de voir le jour ?

1) Yu Suzuki envisage un autre format pour Shenmue III

Peu de temps après la sortie de Shenmue II sur Xbox, Yu Suzuki, dans une interview donnée en novembre 2002 au site Tech TV pense faire de Shenmue une trilogie :

Je ne m’attendais pas à que l’histoire devienne si vaste et longue, car j’avais l’idée de procéder comme pour un film, voulant créer un jeu très porté sur les cinématiques. A la fin, la saga s’étendra sur trois volets.
Yu Suzuki, interview au site Tech TV, 11/2002

L’année 2003 commence par une interview de Yu Suzuki donnée au magazine américain GMR. Il confirme que la série se poursuivra mais explique vouloir changer d’approche en faisant de Shenmue III un film (sous forme de cinématiques comme Shenmue The Movie). La nouvelle est cependant démentie quelques jours après sur le site officiel dans le courrier des lecteurs. (« C’est presque impossible de sortir Shenmue III en film, quand nous n’avons pas encore fait Shenmue II The Movie. Il est peu probable de sortir un film avant un jeu. »)

Si aucun « Shenmue II The Movie » officiel n’existe, une version pirate réalisée en Thailande voit le jour. La qualité des images est médiocre et est loin d’atteindre le niveau du premier Shenmue The Movie. Le film dans son intégralité peut être retrouvé sur notre chaîne Youtube.

2) Interviews et doutes sur l’avenir de Shenmue III

En janvier 2003, une interview paraît sur les sites The Next Level et BeGN. Les personnes interviewées sont Taku Kihara (le responsable des relations publiques pour AM2) et Shin Ishikawa (le directeur de Shenmue 2 version Xbox) au sujet de l’avenir et le passé de la saga. Parmi les réponses intéressantes apportées, on constate que les deux membres d’AM2 confirment que la série continuera grâce à l’énorme demande des fans (et oui, déjà à l’époque) et que même si rien n’est décidé par rapport à la date de sortie de Shenmue III, on peut s’attendre à voir venir dans le futur des jeux Shenmue sur Xbox. En somme, une interview optimiste dans ses réponses.

Q : La série Shenmue continuera-t-elle sur Xbox ?
Shin Ishikawa : Peut-être, de toute façon, je n’en ai encore aucune idée puisque je ne suis même pas sûr de produire Shenmue 3.

Q : Pourquoi avoir choisi la Xbox ?
S.I : La console est puissante, ce qui rend plus simple la réalisation de la vision qu’on se fait de la série..
[…]

Q : D’accord, vous n’avez pas peur que les fans se lassent si vous mettez trop de temps pour sortir Shenmue 3 ?
S.I : La série continue grâce à l’énorme demande des fans. Les fans le veulent donc, nous le faisons, nous ne pouvons pas encore vous dire quand Shenmue 3 sera disponible à la vente mais nous ferons de notre mieux pour ne pas décevoir nos fans. Donc pour tous les fans de Shenmue : « Vous pouvez attendre avec impatience de futurs sorties de jeux Shenmue sur Xbox ».
Shin Ishikawa et Taku Kihara, interview sur les sites The Next Level et BeGN, 2003

Chapitres Shenmue III
Un schéma dessiné par Shin Ishikawa qui montre le nombre de chapitres par jeu de la saga

Dans les mois qui suivent, Shenmue III fera l’objet de nombreuses rumeurs mais ne sera cependant présenté ni au GameJam ni à l’E3 2003. Gamekult relate ainsi une nouvelle du magazine japonais Dorimaga (successeur du Dreamcast Magazine officiel) : « Enfin, le légendaire Yu Suzuki a indiqué que le développement de Shenmue III pourrait être mis sur les rails lorsque SEGA aura donné son accord. » Une information confirmée via une déclaration de Yu Suzuki au magazine Electronic Gaming Monthly ainsi que le site officiel (Gamekult). On comprend alors que les faibles ventes de Shenmue II ont refroidi SEGA (si cela n’est pas déjà fait) mais aussi certainement Microsoft qui n’a pas eu son « killer app » attendu.

À gauche, la déclaration de Yu Suzuki au magazine EGM, à droite une photo publiée sur le site officiel Shenmue.com

Shin Ishikawa, toujours, est interviewé en mai 2003 sur le site officiel via la page Muecas (tenue à la fois par des membres du staff de Shenmue et des fans), où l’homme a visiblement des choses à cacher puisqu’à la question « Travaillez-vous sur Shenmue III actuellement ? », il répond « Je ne peux pas vous dire », « Je travaille sur un projet qui touche à son terme. », « Non, ce n’est pas Shenmue III » [Un “non” plutôt contrasté car il utilise “kippari” qui pourrait dévoiler une réponse « ni oui ni non »]. Un aperçu de son parcours montre qu’il a quitté SEGA-AM2 peu de temps après pour aller chez Konami. Quant au jeu sur lequel il travaillait, il s’agissait selon toute vraisemblance d’Out Run 2, dévoilé quelques mois par SEGA-AM2 et pour lequel il est crédité « Directeur assistant et responsable du planning. »

En juin 2003, c’est au tour de Yu Suzuki de faire l’objet d’une interview sur Shenmue.com. Yu Suzuki déclare qu’il espère que l’intérêt des fans pour sa série ainsi que leur soutien pourront l’aider à convaincre les dirigeants de donner un accord pour financer le développement d’une suite (relayé par Gamekult). Yu Suzuki parle de ses dirigeants : c’est d’autant plus important que depuis 2001, SEGA s’est largement restructuré suite à l’arrivée dans son capital de la société Sammy Corporation.

3) L’arrivée de Sammy Corporation dans le capital de SEGA et la création de Digitalrex

Depuis son retrait du marché des consoles en 2001, SEGA est dans une situation de faiblesse. En février 2003, Sammy Corporation, leader dans la fabrication de pachinko, devient l’actionnaire principal de la société , (nouvelle relayée par le NY Times) ce qui est officialisé par un communiqué officiel sur le site de SEGA.

Le 30 juillet 2003, la nouvelle stratégie de la firme du hérisson bleu est dévoilée : Hisao Oguchi, nouveau président de la société explique que la partie développement de SEGA est désormais divisée en sept départements : SEGA-AM2, WOW Works, Sonic Team, Cinematic Online Games, Hitmaker, Amusement Vision et Smilebit. Yu Suzuki devient « Responsible for R&D Studios » (voir le communiqué de SEGA).

Cinematic Online Games est le nouveau nom donné au département dirigé par Yu Suzuki qui quitte donc la direction de SEGA-AM2. Ce département est présenté comme étant chargé de développer des jeux d’envergure jouables en ligne. L’ensemble de ces fusions et transferts d’activité sont effectifs à compter du 1er octobre 2003. Fin septembre, via un document officiel posté sur sega.jp, le nom du nouveau studio de Yu Suzuki devient « DigitalRex« .

Digitalrex
Le logo de Digitalrex
  • Nom de la société : DigitalRex Co., Ltd.
  • Site internet : http://www.digitalrex.jp/
  • Business : R&D de jeux vidéo
  • Date d’incorporation : 1er octobre 2003
  • Adresse : 2-12 Haneda 1-chome, Ohta-ku, Tokyo
  • Président : Yu Suzuki
  • Capital émis: ¥100 million (71 825 euros)
  • Nombre d’employés : 27
  • Principal actionnaire et son pourcentage de détention d’actions : SEGA CORPORATION, 100%
  • Relation avec SEGA : Développement de jeux vidéo sur commission.

Le site officiel du studio Digitalrex ne présente alors pas grand chose, si ce n’est un lien vers le site officiel Shenmue.com. Des observateurs avertis constatent que le site shenmue.com avait été transféré sur le même serveur que celui de Digitalrex (www.digitalrex.co.jp/shenmue/ renvoie sur www.shenmue.com). Site officiel par ailleurs mis à jour en cours d’année avec un nouveau design jaune.

4) La page de l’équipe de développement (Muecas) sur le site officiel Shenmue.com

Il est intéressant à ce sujet d’évoquer une des pages de la version japonaise : la page Muecas (pour Shenmue cast) du site officiel Shenmue.com.

La page Muecas (pour Shenmue Cast)a été formée début 2001 en tant qu’association à la fois du staff de Shenmue et de fans, d’abord dans la newsletter officielle de SEGA-AM2 (la première ici) puis sur une page du site officiel Shenmue.com, updatée chaque mois par des membres de l’équipe de développement du jeu, composée le plus souvent d’interviews des développeurs, de fanarts (dessins de fans), de fonds d’écrans…etc
Les membres de ce club « privé » ont chacun un numéro, les numéros 000 à 008 étant tous des membres de l’équipe de développement de Shenmue.

006 appelé « Wacky » est en fait Kenji Miyawaki, Designer Principal des personnages en 2D.

Le reste des membres est composé de fans.

Shenmue.com Muecas
La liste des premiers membres de la page Muecas

Des membres de l’équipe de développement ont été interviewés sur cette page comme Yu SuzukiShin Ishikawa, directeur de Shenmue 2 version Xbox, Tetsunari Iwasaki, designer des personnages principaux de Shenmue…

Shenmue.com
Le premier logo de la page Muecas dans la newsletter hebdomadaire de SEGA-AM2

Dans le numéro de novembre 2003 du magazine japonais Dorimaga (Eurogamer), Yu Suzuki montre un intérêt fort pour les jeux en ligne et les jeux PC. Il explique également pouvoir s’occuper de trois jeux en même temps, avec l’aide d’autres studios. Enfin, il souhaiterait annoncer quelque chose de concret à l’E3 2004.

Fin décembre 2003, dans le SEGA’s mail magazine (la newsletter japonaise de SEGA), une phrase est lancée en guise de teasing sur « quelque chose qui arrive pour lequel vous pourriez dire Oh! ». Et en effet, la semaine suivante, le message suivant est posté sur la page Muecas (en anglais sur la page japonaise) :

Chers fans de Shenmue du monde entier ! Merci pour les messages, nous apprécions réellement votre grand soutien. Malheureusement, nous n’avons pour le moment rien à annoncer. Mais nous pensons avoir quelque chose pour vous dans le futur. Passez un joyeux Noël et bonne année !!

En parallèle, dans le magazine officiel de SEGA, Taka-san (chargé des relations publiques pour Digitalrex) déclare : « Comment s’est passé votre Noël? Comme nous avons prévu d’annoncer beaucoup de choses l’année prochaine, attendez-les avec beaucoup d’espoir !

Dr. Dragon (qui s’occupe de la mise à jour de la page Muecas) envoie lui son petit message et dit aussi ceci :

« Merci de votre soutien tout au long de l’année. Nous lisons tous les messages que vous envoyez. Nous ne pouvons rien annoncer à cet instant, mais s’il vous plait attendez encore un peu ! »

Shenmue.com

Message posté sur la page Muecas 058 de Shenmue.com, décembre 2003

Le 31 mars 2004 (dernier jour de l’année fiscale au Japon), un message annonce sur la page Muecas la fin de cette page, qui ne sera donc plus mise à jour. Cet arrêt brutal est d’autant plus incompréhensible que la version anglaise du site Shenmue.com avait été (ré)ouverte 2 mois plus tôt.

Merci pour votre soutien et vos messages depuis longtemps ! Nous avons entièrement lu vos avis et critiques. En tant que communauté secrète de fans de Shenmue, nous avons fait autant que nous pouvions. Mais, finalement, le temps est venu. Nous voudrions exprimer de nouveau notre sincère gratitude au staff qui a soutenu cette page, aux membres de Muecas et candidats, avant mon dernier mot. Merci beaucoup !

En outre, nous sommes reconnaissants envers tous les sites Web qui nous ont soutenus, toutes les personnes qui lisent cette page et pour tous les nombreux artworks envoyés.

Nous sommes vraiment heureux d’avoir pu apprécier Shenmue ensemble. C’est un arrêt brusque mais nous avons décidé que la page de Muecas serait fermée ainsi… Merci, Shenmue ! Merci à vous, toutes les personnes qui ont aimé Shenmue !!
Message sur la page Muecas de Shenmue.com du 31 mars 2004

Pour mieux comprendre ce message énigmatique, il faut se replacer dans le contexte de l’époque. Shenmue II est sorti depuis 1 an et demi sur Xbox, l’arrivée de Sammy Corporation en tant qu’actionnaire principal de SEGA (avant son rachat complet) a modifié en profondeur l’organisation de la société. L’équipe de développement des deux premiers Shenmue est divisée entre SEGA-AM2 et Digitalrex.
Il y a cependant des raisons de penser que sur cette période 2003/2004, quelque chose se tramait concernant la saga Shenmue à partir des éléments suivants :
– les propos de Shin Ishikawa, responsable de Shenmue II, qui indiquait clairement que la série continuerait sur Xbox début 2003,
– les messages postés par le staff sur la page Muecas fin 2003 qui laissaient présager une annonce importante à venir,
– l’ouverture quelques semaines plus tôt de la version anglaise du site,
– la fin de la page Muecas correspond à la fin de l’année fiscale au Japon. On peut imaginer que Sammy Corporation, en tant qu’actionnaire principal, ait souhaité réorienter la stratégie de SEGA pour l’année 2004, au détriment de la saga Shenmue.
– nous le verrons ci-après mais Shenmue Online sera annoncé en août de la même année.
Est-ce que le jeu sur lequel Digitalrex travaillait depuis 2003 était Shenmue Online (sachant que le jeu est en chantier depuis février 2003) ? C’est possible même si Shenmue Online a été développé à 90% par la société sud-coréenne JCE (sous la supervisition de SEGA et donc Digitalrex).
– Shenmue Online était dans un premier temps prévu uniquement pour le marché coréen et chinois, pourquoi avoir posté un message de « teasing » en anglais fin 2003 sur le site officiel ? Cette période, faste en rumeurs, restera l’un des plus grands mystères dans l’histoire de la saga Shenmue.

Le 18 mai 2004, Sammy Holding Co., Inc annonce le rachat de la société SEGA Corporation : la holding change de nom pour SEGA Sammy Holdings Inc. (nouvelle relayée par Gamekult). Du côté des studios historiques de SEGA, c’est la grande restructuration : ils disparaissent pour être directement incorporés à la maison-mère (voir le communiqué officiel sur le site de SEGA). Yu Suzuki devient « R&D Creative Officer » (le communiqué officiel de SEGA n’est plus disponible, mais Yu Suzuki conservera ce titre jusqu’à son départ de SEGA en 2009).

À gauche, le logo de Sega Sammy, à droite Yu Suzuki lors de l’E3 2004

Pendant l’E3 2004, Shenmue III n’est donc pas annoncé. Même s’il ne présente aucun jeu sur le salon, Yu Suzuki est présent et glisse quelques mots sur Shenmue III au site suédois Gon : Yu Suzuki aurait répondu « Vous verrez », après avoir « ri » que Shenmue III n’était pas présent à l’E3.

Taka-san (chargé des relations publiques pour Digitalrex) annonce de son côté dans la newsletter japonaise de SEGA :

Enfin, l’E3 est arrivé. Personnellement, je suis impatient de voir les différentes annonces. En ce qui concerne l’annonce de Digitalrex, attendez s’il vous plait encore un peu ! »
Taka-san, chargé des relations publiques pour Digitalrex, newsletter japonaise de SEGA, 2004

Partie I : l’accueil des deux premiers Shenmue sur Dreamcast et l’arrivée sur Xbox (1999-2003)
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Partie III : l’annulation de Shenmue Online, Ys Net et Shenmue Town (2004-2010)
Partie IV : Shenmue III, Ys Net, Shibuya, Sony : négociations en coulisses (2011-2015)
Partie V : Shenmue III, un jeu pour les fans, par les fans